Rojo, amarillo, verde ¿por qué?

Uno de los primeros antecedentes de un semáforo nos remota al fabricado por William Potts el 4 de agosto de 1914, cuando se ubicó su semáforo en una esquina de la ciudad de Cleveland en Estados Unidos. El mismo tenía luces colocadas sobre unos soportes en forma de brazos y emitía, además, zumbidos que indicaban también el paso vehicular. Estaba ligeramente inspirado en las viejas señales de ferrocarril.

Con respecto a la elección de las luces, debemos empezar con la percepción del humano. Nuestro ojo está adaptado para distinguir tan solo unas determinadas longitudes de onda, las que corresponden a la luz visible. En tanto, el espectro electromagnético de la luz abarca las ondas de  radio , las microondas, los rayos infrarrojos, la luz visible, la radiación ultravioleta, los rayos X y los rayos gamma, cada uno de ellos con una determinada longitud de onda, las cuales, como dijimos, no percibimos todas. Estas longitudes de onda oscilan aproximadamente entre los 380 nanómetros (unidad de longitud que equivale a una milmillonésima parte de un metro) del color violeta en principio a los 700 nanómetros del color rojo. Pero el ojo humano tiene su máximo valor en 555 nanómetros, que forman un color amarillo verdoso. A medida que nos alejamos del máximo hacia los extremos del espectro (rojo y violeta) esta sensibilidad va disminuyendo. Es por ello que las señales de peligro y advertencia o la iluminación de emergencia son de color amarillo (medio de entre ambos colores). En tanto, los fotoreceptores oculares responden a la luz roja, a la verde y a la azul y el cerebro codifica la información de color recibida en pares antagónicas: rojo-verde y azul-amarillo (como suma de rojo + verde). Es decir que cuando más expuestos estamos al rojo esa sensación es inversa y disminuye hacia el color verde. Entonces, como el amarillo ya está elegido para expresar la alerta, el cuidado y la precaución, el par  que queda es el rojo-verde. El rojo, como color cálido, es mucho más llamativo que el verde que es un color frío, y se usó el primero para lo más importante que es detener el paso y el verde para darlo.

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